jueves, 28 de julio de 2011

La actividad leve protege el cerebro

La actividad leve protege el cerebro
Gretchen Reynolds
The New York Times
NUEVA YORK.- Para aquellos que deseamos mantener el cerebro en forma y saludable en la mediana edad y más allá, últimos descubrimientos científicos ofrecen algo de tranquilidad. La actividad física es clave, aunque los científicos aún no probaron que el ejercicio proteja de ciertas enfermedades, como el Alzheimer. Pero ¿qué sucede con la pérdida de memoria más mundana, que comienza a partir de los 30, y cuando las llaves del automóvil y los nombres empiezan a desvanecerse? No es Alzheimer, pero preocupa.
Varios estudios que acaban de publicarse se ocuparon de esas preguntas. En el más alentador de todos, un equipo de Canadá midió el gasto de energía y funcionamiento cognitivo de un grupo grande de adultos mayores entre 2 y 5 años. La mayoría de los voluntarios no hacía ejercicio y casi ninguno tenía un trabajo muy exigente físicamente. Sus actividades consistían en "caminar alrededor de la cuadra, cocinar, arreglar el jardín, limpiar y ese tipo de tareas", dijo Laura Middleton, profesora asociada de la Universidad de Waterloo, Ontario, y autora principal del estudio, publicado la semana pasada en Archives of Internal Medicine .
Aun así, para Middleton, los efectos de esas actividades en el cerebro fueron sorprendentes. Mientras los voluntarios sedentarios obtenían resultados cada vez más bajos en los tests anuales de función cognitiva, el grupo más activo sufrió poco deterioro. El 90% de los que más energía gastaban a diario podía razonar y recordar casi igual año tras año.
"Nuestros resultados indican que el ejercicio vigoroso no es necesario" para proteger la mente, dijo Middleton. "Pienso que eso es alentador. Debería inspirar a aquellos a los que les preocupa la sola idea de tener que hacer ejercicio o levantarse y moverse."
El mismo mensaje surgió de otro estudio publicado la semana pasada en la misma revista. Durante 5 años, se hicieron tests cognitivos y entrevistas sobre las actividades diarias a un grupo de mujeres de 70 años con enfermedad vascular o factores de riesgo de desarrollarla. De nuevo, entre ellas no había maratonistas: la participante más activa caminaba. Pero los investigadores detectaron "una reducción de la velocidad del deterioro cognitivo" en las más activas. La capacidad de recordar y razonar seguía disminuyendo, pero no tan rápido como en las sedentarias.
"Si una persona inactiva de 70 años avanza hacia la demencia a 80 km/h, cuando tenga 75 o 76 lo hará a 120 km/h", dijo Jae H. Kang, profesor asistente de medicina del Hospital de Brigham y las Mujeres de la Escuela de Medicina de Harvard, y autor principal del estudio. "Pero las mujeres activas de 76 años en nuestro estudio avanzaron hacia la demencia a unos 80 km/h." Caminar y otras actividades suaves les aseguró 5 años de mejor capacidad cognitiva.
"Si pudiéramos alejar la aparición de la demencia 5, 10 o más años, cambiaríamos la dinámica del envejecimiento", sostuvo el doctor Eric Larson, vicepresidente de investigación del Group Health Research Institute, de Seattle, y autor de un artículo editorial sobre los dos estudios. "Nadie quiere perder su capacidad mental", agregó. De modo que el creciente cuerpo de pruebas científicas de la relación entre la actividad física y una mejor función cognitiva "es una llamada de atención. Tenemos que encontrar la forma de que todos se muevan".
Eso es justamente lo que hace tan atractivo un estudio publicado este mes en Neurobiology of Aging . Para aquellos a los que no los enloquece la idea de caminar o arreglar el jardín, un equipo de la Universidad de Columbia Británica y de otras instituciones demostró por primera vez que el entrenamiento suave con pesas mejoró la capacidad de razonar y el flujo sanguíneo de un grupo de mujeres.
Tras 12 meses de levantar pesas dos veces por semana, las participantes rendían significativamente mejor en las pruebas de capacidad de procesamiento mental que un grupo (control) de mujeres que habían realizado un programa para mejorar el equilibrio y el tono muscular. Imágenes por resonancia magnética funcional revelaron que las zonas del cerebro que controlan el pensamiento permanecían más activas en el grupo que había hecho pesas.
"No estamos tratando demostrar que levantar pesas es mejor que la actividad aeróbica" para retrasar el deterioro cognitivo, indicó Teresa Liu-Ambrose, autora principal del estudio. "Pero sí que existe una opción viable. Si las personas la disfrutan, como lo hicieron nuestras participantes, entonces muchos más podríamos, potencialmente, retrasar el deterioro mental hasta mucho más avanzada la vida."

La memoria se pierde y ¿se recobra?

Según un comunicado de la Universidad de Yale, investigadores de esa casa de estudios no pueden decirle dónde dejó las llaves del auto... pero podrían explicarle por qué no puede encontrarlas.
En un estudio en primates que se publica hoy en Nature los científicos mostraron que las redes neurales de los cerebros de monos de edad mediana o avanzada tienen menos conexiones y se activan más lentamente que los de los jóvenes. Pero lo más interesante es que la investigación también parece sugerir que esta condición sería reversible.
"Los déficits cognitivos relacionados con la edad pueden tener un impacto grave en nuestras vidas -afirma Amy Arnsten, profesora de neurobiología y psicología, además de miembro del Instituto Kavli de Neurociencias-. Son capacidades vitales para mantenernos independientes a medida que envejecemos."
El estudio examina por primera vez los cambios relacionados con la edad en la actividad de neuronas del córtex prefrontal, el área cerebral que es responsable de las funciones cognitivas y ejecutivas.
Las neuronas de los animales más viejos mostraron una activación más lenta. Pero cuando los investigadores ajustaban el ambiente neuroquímico para que fuera más similar a las de sujetos más jóvenes, el ritmo de activación era restaurado a niveles de los individuos juveniles.
Según Arnsten, el córtex prefrontal parece acumular niveles excesivos de un neurotransmisor llamado cAMP, que puede abrir los canales iónicos de las neuronas. Agentes que inhibían o bloqueaban los receptores para cAMP restauraban patrones de activación más juveniles. Uno de ellos es una medicación ya aprobada para otros usos y que, teorizan los científicos a partir de estos resultados preliminares, podría ser de ayuda para los adultos mayores.
lanacion.com